Co-édition avec Estudios de Política Exterior
Idées politiques

La liberté de la presse s’éteint au Maghreb

Ricard González
Journaliste
Manifestation contre les mesures prises par le gouvernement à l’encontre de la presse en Tunisie, le 16 février 2023.
Yassine Gaidi/Anadolu Agency vía Getty Images

Il fut un temps au Maghreb où tout semblait possible, y compris le développement d’une presse libre, cri­tique et de qualité, débarrassée de tout bâillon. Ou plutôt, il y a eu deux moments différents. Un premier en 2011, après la chute des dictateurs Zine El-Abidine Ben Ali en Tunisie et Mouammar Kadhafi en Libye, et la naissance du Mouvement du 20 février au Maroc. En Algérie, ce temps d’espoir est arrivé quelques années plus tard, en 2019, lorsque c’était au tour d’Abdelaziz Bouteflika de quitter la scène. Mais aujourd’hui, non seulement les rêves d’un paysage médiatique dyna­mique se sont envolés de tous les pays du Maghreb, mais la liberté de la presse connaît une inquiétante ré­gression généralisée.

Selon le dernier classement annuel de la liberté de la presse dans le monde établi par Reporters sans fron­tières (RSF), aucun des quatre pays de la région n’ob­tient un score satisfaisant. La Tunisie, où le président Kaïs Saïed a organisé une sorte d’ « auto-coup d’État » au cours de l’été 2021, a perdu 21 places et occupe désormais la 94ème position, dans le groupe des pays où la situation des reporters est définie comme « pro­blématique ». Les trois autres pays, l’Algérie (134ème), le Maroc (135ème) et la Libye (143ème) sont inclus dans la catégorie des pays où la situation est qualifiée de « difficile ».

Parmi ces quatre pays, le Maroc est peut-être celui qui a attiré le plus d’attention récemment en raison du traitement qu’il réserve aux journalistes indépendants. En effet, en janvier dernier, le Parlement européen a adopté une motion dans laquelle, outre une condamna­tion des violations des droits de l’Homme, il exigeait la libération de tous les reporters emprisonnés.

Le sibyllin mécanisme de répression au Maroc

Au Maroc, les choses ne sont souvent pas ce qu’elles semblent être à première vue, et la situation de la presse ne fait pas exception. En théorie, il existe une grande pluralité dans le paysage médiatique, et les journalistes ne sont plus emprisonnés pour délit d’opinion, comme c’était le cas sous le règne d’Hassan II. Cependant, les rapports des organisations internationales de défense de la liberté de la presse, ou des droits de l’Homme en général, révèlent une autre réalité.

L’été dernier, l’ONG Human Rights Watch (HRW) a publié un rapport accusant les autorités marocaines d’avoir construit un mécanisme juridique et média­tique sibyllin pour neutraliser la dissidence, y compris les journalistes critiques. Selon l’ONG, ce qui apparaît au premier abord comme une simple application de la loi accompagnée d’actes épars de diffamation dans les médias pro-gouvernementaux, lorsque les points sont reliés, équivaut à un manuel en bonne et due forme pour faire taire les voix critiques. Parmi celles-ci fi­gurent trois éminents reporters : Taoufik Bouachrine, Soulaimane Raissouni et Omar Radi. Tous ont été condamnés à de longues peines de prison, entre cinq et 15 ans, pour des accusations de nature sexuelle, telles que des agressions sexuelles ou des viols. Mais ce n’est pas un hasard si tous trois avaient publié des enquêtes sur la corruption de haut niveau dans le pays avant d’être poursuivis.

Classement de la liberté de la presse 2022

Source : Reporters sans frontières

Parfois, ces accusations de délits sexuels, qui, dans une société aussi conservatrice que celle du Maroc, visent à ruiner la réputation des dissidents, sont ac­compagnées d’autres accusations tout aussi graves. Par exemple, Omar Radi a été condamné pour « espionnage ». Selon le projet TrialWatch, les preuves présentées au procès ne faisaient référence qu’à des réunions avec des représentants de l’ambassade des Pays-Bas et à son tra­vail de consultant pour deux sociétés britanniques.

Après avoir mené leurs propres enquêtes, des orga­nisations telles qu’Amnistie Internationale et Reporters sans frontières, ainsi que le Parlement européen, ont coïncidé pour défendre l’innocence des trois journa­listes et demander leur libération. Malgré les réactions de certaines organisations pro-gouvernementales les jours suivants, comme le Comité national de la presse marocaine, de nombreux éléments indiquent que les procès contre Radi, Bouachrine et Raissouni n’ont pas respecté les normes internationales. Le rapport de HRW susmentionné inclut le témoignage d’Afaf Berna­ni, une journaliste qui a dû s’exiler après avoir refusé de prendre part au procès de Bouachrine. « La police m’a interrogée pour me demander si j’avais été victime de harcèlement sexuel de la part de Taoufik Bouachrine. J’ai dit non […] Puis j’ai découvert que dans le rapport de police, ils m’ont fait dire des choses que je n’avais pas dites », a expliqué dans une vidéo Bernani, qui est deve­nue l’accusée simplement parce qu’elle s’est plainte que sa déclaration avait été modifiée.

Selon des sources de RSF, le nombre de journalistes derrière les barreaux au Maroc a atteint la dizaine, et la plupart d’entre eux sont sahraouis. De ce fait, le Sahara occidental et la région du Rif, historiquement margina­lisée et où de puissantes manifestations dites Hirak ont eu lieu entre 2016 et 2017, sont deux trous noirs de l’in­formation, où il est difficile d’effectuer un travail jour­nalistique sans se heurter aux services de sécurité. Une réalité que vivent également les médias étrangers accré­dités dans le royaume alaouite ou ceux qui assurent une couverture temporaire. En effet, certains journalistes étrangers ont été poursuivis juridiquement pour leurs articles, comme c’est le cas d’Ignacio Cembrero, avec des plaintes déposées devant les tribunaux marocains et espagnols.

Selon les dissidents, une autre violation de la liberté de presse est l’achat ou la création par les services de sécurité ou des hommes d’affaires proches du Makhzen – comme on appelle l’État profond au Maroc – d’un ré­seau dense de médias dont l’objectif principal est d’in­fluencer l’opinion publique en lançant des campagnes de diffamation contre les voix critiques. Ces campagnes servent souvent d’avertissement aux opposants pour qu’ils s’autocensurent ou abandonnent leurs activités, et peuvent même inclure la publication de vidéos ou de photos à caractère intime ou sexuel.

Enfin, le harcèlement de la presse libre comprend le piratage des téléphones des reporters par le biais du programme d’espionnage Pegasus, dont certains rap­ports suggèrent que le Maroc a fait un usage intensif. Selon Amnistie Internationale, l’une de ses premières victimes a été l’historien et journaliste Maati Monjib, in­carcéré en 2021 et seulement libéré quelques mois plus tard après avoir entamé une grève de la faim. Monjib estime avoir été puni pour avoir dénoncé l’existence d’un État policier dans le pays, composé de structures cachées parallèles aux structures officielles. Car une nouvelle ligne rouge s’est ajoutée à celles déjà connues concernant « l’islam, la patrie – c’est-à-dire le Sahara occidental – et le roi », à savoir les services de sécurité.

En l’état actuel des choses, la presse audacieuse et indépendante est une espèce en voie de disparition au Maroc. Après la fermeture en 2021 du journal édition papier Akhbar Al Youm, dont Bouachrine et Raissouni ont été rédacteurs en chef, en raison du harcèlement des autorités, les voix critiques se sont pratiquement limitées au quotidien numérique Lakome et à quelques journalistes individuels courageux travaillant pour di­vers médias.

Un sombre tableau médiatique en Algérie

Après son élection fin 2019, le président Abdelmadjid Tebboune a proclamé l’avènement d’une « nouvelle Al­gérie ». Cependant, trois ans plus tard, nous pouvons déjà conclure qu’elle ressemble beaucoup à l’ancienne. Ou du moins, c’est le cas en ce qui concerne la situation de la presse. Les autorités continuent de harceler la presse libre et indépendante, souvent de manière voilée, en l’asphyxiant financièrement ou en utilisant l’octroi de li­cences comme un outil pour la domestiquer. Or, lorsque cela ne fonctionne pas, il est courant de recourir à l’arres­tation des reporters, bien que les peines de prison soient rarement longues. Le résultat de est l’appauvrissement progressif du paysage médiatique algérien.

En Algérie, le harcèlement de la presse libre et indépendante est effectué en l’étouffant financièrement ou en utilisant l’octroi de licences comme outil de domestication

La dernière et la plus grave atteinte à la liberté de la presse a été la fermeture de deux médias critiques populaires, Radio M et le journal numérique Maghreb Emergent, et l’arrestation de leur directeur, Ihsane el Kadi. Ce journaliste chevronné, accusé de « finance­ment illégal » et d’« atteinte à la sécurité de l’État », avait publié les jours précédents des articles critiquant des déclarations du président Tebboune et avait révélé des détails sensibles sur ses relations avec l’armée.

« Ihsane El Kadi doit être libéré immédiatement, conformément à la Constitution, qui interdit l’empri­sonnement des journalistes dans l’exercice de leur pro­fession », a déclaré Khaled Drareni, en charge de Re­porters sans frontières pour l’Afrique du Nord. Drareni fait spécifiquement référence à l’article 54 de la Consti­tution, qui a été amendée en 2020, et qui stipule qu’un « délit de presse ne peut être sanctionné par une peine privative de liberté ». Le problème est que, si les pour­suites contre les journalistes sont en réalité le fruit de leur travail professionnel, les accusations sont souvent différentes, et beaucoup plus graves.

La plupart des accusations les plus récentes sont fondées sur plusieurs réformes du Code pénal réalisées au cours des deux dernières années, comme celle qui touche l’article 87 bis, qui élargit considérablement le type d’actes pouvant être considérés comme « terro­ristes » ou « sabotages ». La réforme a été critiquée par le rapporteur spécial des Nations unies sur la promotion et la protection des droits de l’Homme et des libertés fondamentales dans la lutte contre le terrorisme, entre autres parce qu’elle définit de manière vague les actes qualifiés de délit. Un autre amendement, à l’article 196 bis, est considéré comme dangereux car il punit d’une peine de prison de un à trois ans la production et la dif­fusion de nouvelles « fausses ou calomnieuses » ou qui menacent la « sécurité nationale ».

Depuis 2019, une vingtaine de journalistes ont été poursuivis ou persécutés par les autorités en Algérie, et certains ont été arrêtés plusieurs fois, comme Merzoug Touati. Outre El Kadi, le reporter Mustafa Bendjama, du journal régional en ligne Le Provincial, est actuel­lement en détention. Ceux qui sont libérés doivent normalement se présenter au poste de police toutes les semaines et il leur est interdit de quitter le pays. La plupart de ces journalistes étaient proches du Hirak, le mouvement de protestation, né en 2019 et qui, pendant des mois, a exigé par des manifestations de masse la dé­mocratisation du pays et un changement profond de sa gouvernance. De fait, d’autres institutions ayant partici­pé au Hirak ont également subi des représailles, comme l’historique Ligue algérienne des droits de l’Homme, récemment dissoute par un tribunal administratif.

À la fermeture de Radio M et de Maghreb Emer­gent s’ajoute celle du prestigieux quotidien Liberté en avril dernier. Dans ce cas, la cause en était sa situation financière. Cependant, les autorités publiques n’ont pas été étrangères à son sort. Non seulement le journal indépendant a été privé de la publicité des organismes publics, mais son directeur, Ali Ouafek, affirme que des responsables gouvernementaux ont fait pression sur plusieurs entreprises privées pour qu’elles cessent la publicité dans ses pages. L’hostilité de l’État était manifeste depuis des années, ses représentants boy­cottant souvent les reporters de Liberté et refusant de répondre à leurs questions.

Avec les chaînes de télévision et les stations de radio sous contrôle grâce à l’utilisation de l’octroi de licences comme moyen de pression, il reste peu de médias en Algérie qui ne puissent être qualifiés de pro-gouver­nementaux. Avec Liberté, l’autre quotidien historique fondé pendant la période de libéralisation qui a débuté à la fin des années quatre-vingts, El Watan, se trouve également dans une situation financière délicate pour des raisons similaires. Ses travailleurs sont en grève, car ils n’ont pas été payés depuis l’été dernier, et ce sont les cadres qui écrivent les nouvelles. La situation financière des journaux numériques, comme TSA Algérie, est un peu meilleure. Cependant, à certaines périodes, leurs sites web ont été bloqués par les autorités ou il y a eu des problèmes pour y accéder depuis l’Algérie.

Tunisie, le pire recul de la région

L’une des rares questions qui avait suscité un consensus parmi les politiciens et les analystes de différentes idéo­logies au cours de la décennie de transition de la Tunisie est le fait que le respect de la liberté d’expression était le principal acquis de la révolution de 2011. Cependant, cet acquis démocratique est gravement menacé depuis que le président Saïed s’est arrogé les pleins pouvoirs et a suspendu la Constitution à l’été 2021. Et, évidem­ment, parmi les principales victimes de la dérive autori­taire du président figurent les journalistes.

L’attaque la plus flagrante contre la liberté de la presse a eu lieu en février, lorsque Noureddine Boutar, le directeur de Mosaïque FM, l’une des stations de radio les plus écoutées de Tunisie, a été arrêté. Selon ses avo­cats, lors des interrogatoires, il a été interrogé sur la ligne éditoriale de la radio, sur le choix des animateurs qui participaient aux débats et sur leurs positions politiques. La ligne éditoriale de Radio Mosaïque était initialement favorable aux « mesures d’exception » décrétées par Saïed à l’été 2021, mais elle a évolué vers des positions plus critiques à mesure que le projet personnaliste et unilatéraliste du président devenait plus évident.

Un autre cas récent de harcèlement de la presse est celui subi par Salah Attia, fondateur et directeur du site d’information en ligne Al Ray al Jadid. Attia a été condamné le 16 août 2022 à trois mois de prison par un tribunal militaire pour avoir « accusé des fonctionnaires publics de faits illégaux » et porter atteinte « à la renom­mée et au moral de l’armée » à la suite de déclarations critiques à l’égard de Saïed. Diverses organisations ont condamné la persécution de civils par la justice militaire, souvent pour avoir critiqué le président, qui est le Com­mandant suprême des Forces armées. Si cette pratique n’est pas nouvelle en Tunisie, elle s’est accentuée après l’ « auto-coup d’État » de Saïed. De plus, depuis septembre 2020, les autorités disposent d’un nouvel outil juridique pour réprimer la presse critique, puisqu’une loi punit la publication de « rumeurs ou de fausses nouvelles » d’une peine pouvant aller jusqu’à cinq ans de prison.

Le Syndicat national des journalistes tunisiens (SNJT) a appelé à de nombreuses protestations contre la détérioration constante de la liberté de la presse dans le pays. Selon leurs rapports, entre 2017 et 2022, il y a eu un total de 867 attaques contre des journalistes, les forces de sécurité étant les principaux responsables. Un grand nombre de ces attaques ont eu lieu depuis l’été 2021. Au cours de cette période, 24 journalistes ont été détenus arbitrairement, et 62 autres ont été détenus en dehors des règles régissant leur travail professionnel. De plus, dans une dizaine de cas, le bureau du procureur a ordonné des perquisitions dans des médias et dans cinq autres cas, il a censuré la publication de contenus. Autre atteinte à la liberté d’information, les médias pu­blics sont devenus de simples porte-paroles du gouver­nement et les voix de l’opposition sont totalement ab­sentes de leurs programmes.

L’attitude combative du SNJT a peut-être déjà fait sa première victime : mi-février, on a appris que le pré­sident de l’organisation, Yassine Jelassi, avait été mis en examen pour rébellion, la même semaine où une dou­zaine de personnalités politiques ou de la société civile ont été arrêtées ou inculpées. Compte tenu de cette ag­gravation de la situation, la position de la Tunisie dans le classement mondial de la liberté de la presse de RSF devrait à nouveau baisser sensiblement en 2022, après avoir perdu 21 places en 2021.

De son côté, la Libye est sans doute le pays le plus dangereux de la région pour travailler en tant que jour­naliste depuis 2011. Au cours de la dernière décennie, un total de 14 reporters ont été tués et quatre autres sont portés disparus. Bien que, selon RSF, aucun jour­naliste ne se trouve actuellement derrière les barreaux, il n’est pas rare que des journalistes soient temporai­rement arrêtés ou kidnappés par les autorités ou par l’une des centaines de milices qui dominent le pays. S’il est vrai que ces attaques ont connu une tendance à la baisse, la raison principale en est l’autocensure plutôt qu’un plus grand respect de la liberté de la presse. Tant que la Libye ne sortira pas du chaos institutionnel dans lequel elle vit depuis 2011, il sera très difficile de créer les conditions d’une presse libre et indépendante./

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